Οι λέξεις «πειρατεία» και «πειρατής» προέρχονται από το αρχαίο ελληνικό ρήμα πειράω-ῶ, το οποίο σημαίνει προσπαθώ, δοκιμάζω.

Η ιστορία  της πειρατείας είναι μακρά και ταραχώδης, με τα σύμβολα των κουρσάρων να γίνονται κατόπιν λαϊκοί θρύλοι: από τις πειρατικές σημαίες με τις νεκροκεφαλές και τις καλύπτρες των μονόφθαλμων κουρσάρων μέχρι τα ξύλινα πόδια και τα σεντούκια του θησαυρού, η αναπαράσταση του πειρατή φαντάζει σήμερα συμπαθητική και αθώα.

Αλίμονο όμως, οι κουρσάροι ήταν τρομακτικοί και αδίστακτοι, καταληστεύοντας τα πάντα στο πέρασμά τους και σπέρνοντας όλεθρο και καταστροφή.

Στις χιλιετίες ζωής της πειρατείας ξακουστούς κουρσάρους θα συναντήσουμε πάμπολλους, με τα ονόματά τους να έχουν χαραχτεί με χρυσά γράμματα στην ιστορία της θαλάσσιας ληστείας.

Οι αληθινοί πειρατές όμως απείχαν… έτη φωτός από χαρακτήρες όπως ο Τζακ Σπάροου και ο Κάπτεν Χουκ – τα κίνητρα τους ήταν πολύ πιο πεζά, στις περισσότερες περιπτώσεις  βιοποριστικά

Η πειρατεία δεν ήταν ανύπαρκτη πριν τα ελληνιστικά χρόνια.

Οι Μανιάτες πρωταγωνίστησαν αρχικά ως πειρατές της στεριάς και έγιναν γνωστοί ως «κακαβούληδες». Προκαλούσαν με διάφορα τεχνάσματα ναυάγια και λεηλατούσαν τα εμπορεύματα. Διάσημος πειρατής της Μάνης ήταν ο μονόφθαλμος Σάσσαρης, του οποίου η ιστορία τραγουδιέται μέχρι σήμερα, στο μοιρολόι του κουρσάρου.

Στις Κυκλάδες υπήρχαν μερικά από τα πιο γνωστά αραξοβόλια των πειρατών. Τους χειμερινούς μήνες οι πειρατές διασκέδαζαν εκεί και αρκετοί έκαναν οικογένειες. Ο πειρατής που απέκτησε τη μεγαλύτερη φήμη ήταν ο Ιωάννης Κάψης, που παντρεύτηκε την αγαπημένη του στη Μήλο και αυτοανακηρύχτηκε βασιλιάς του νησιού.

Υπήρχαν και γυναίκες πειρατές  το ίδιο τρομερές και βίαιες όσο και οι άνδρες , μερικές από αυτές ήταν:

1.Βασίλισσα Αρτεμισία.΄Εδρασε στον Περσικό κόλπο το 480 π.Χ.

2.Βασίλισσα Τεύτα, έδρασε στην Αδριατική τον τρίτο αιώνα π.Χ.

3.’Αλφιλντ, έδρασε στην Βόρεια Θάλασσα , στα μέσα του πέμπτου μ.Χ. αιώνα.

4.Γκρανουάιγ Ο΄Μάλεϊ, έδρασε στην Ιρλανδία, γύρω στα 1560-80

5.Ελίζαμπεθ Κίλιγκρου, έδρασε στον Ατλαντικό ανάμεσα στα 1560 με 1580.

6.΄Αννα Μπόνεϊ , Καραϊβική 1720.

7.Μαίρη , Ριντ, Καραϊβική 1720

8.Μαρία Κόμπαμ , Ατλαντικός, αρχές 18ου αιώνα.

9.Τσινγκ Γι Σάου, Κίνα 1807-1810

10.Λάϊ Τσόι Σαν , Μακάο 1920.